Eksters die in grotere groepen leven, zijn geestiger vogels

Volgens een nieuw gepubliceerde studie vertonen Australische eksters die in grotere groepen leven verbeterde cognitieve prestaties ten opzichte van degenen die in kleinere groepen leven, en dit hangt op zijn beurt samen met meer reproductief succes. De bevindingen van deze studie suggereren dat de sociale omgeving van deze vogels zowel de ontwikkeling als de evolutie van intelligentie aanstuurt

door GrrlScientist voor Forbes | @GrrlScientist

Volwassen mannelijke West-Australische ekster (Gymnorhina tibicen dorsalis) (Credit: Benjamin Asthon.)

In een groep wonen kan een uitdaging zijn. Sociale banden moeten worden gevormd en onderhouden; relaties met derden moeten worden bijgehouden; en men moet leren anticiperen op de acties van anderen in de groep; en die vaardigheden vereisen allemaal een hoog niveau van intelligentie. Verder is voorgesteld dat ten minste enkele van de uitdagingen die samenhangen met het leven in sociaal complexe groepen verantwoordelijk kunnen zijn voor het sociale gedrag van mensen, met name cultuur en beschaving.

Volgens de hypothese van sociale intelligentie sturen de eisen van het sociale leven de ontwikkeling en evolutie van intelligentie bij dieren. Hoewel dit een controversieel idee is, heeft eerder onderzoek gesuggereerd dat meer intelligentie verband houdt met de groep die bij mensen leeft, cichliden in gevangenschap en makaken in gevangenschap. Maar de relatie tussen groepsgrootte en cognitie bij wilde dieren is onbekend.

'Een van de belangrijkste theorieën voor de evolutie van intelligentie, de hypothese van sociale intelligentie, voorspelt dat geavanceerd cognitief vermogen is geëvolueerd als gevolg van de eisen van het leven in complexe sociale systemen', schrijft gedragsecoloog Benjamin Ashton in e-mail. Dr. Ashton, die nu postdoctoraal onderzoeker is, was een PhD-kandidaat aan de Universiteit van West-Australië toen hij deze studie ontwierp en uitvoerde om sociale intelligentie te testen bij een gewone en wijdverbreide wilde vogel, de Australische ekster Gymnorhina tibicen.

Jeugdige West-Australische ekster (Gymnorhina tibicen dorsalis; voorgrond), met zijn familiegroep (achtergrond), op zoek naar slappe of zachtaardige wezens om te eten. (Dankbetuiging: Benjamin Asthon.)

Ondanks zijn naam is de Australische ekster helemaal niet gerelateerd aan de eksters waarmee Europeanen en Amerikanen bekend zijn. Die eksters zijn leden van de corvid-familie, terwijl de Australische ekster lid is van een kleine zangfamilie, Artamidae. Het opvallende zwart-witte verenkleed van de Australische ekster inspireerde de verwarrende verkeerde benaming van deze vogel. Deze eksters komen alleen voor in heel Australië en in de zuidelijke uithoeken van Nieuw-Guinea.

De Australische ekster is een coöperatieve zangvogel die in stabiele familiegroepen leeft die bij goede omstandigheden jarenlang op hetzelfde grondgebied kunnen verblijven. Ze zijn alleseters en kunnen vaak worden gezien terwijl ze met hun lange blauwachtige rekeningen op de grond tasten, op zoek naar smakelijke, slappe wezens, zoals wormen, om te eten. Deze vogels zijn sedentair en territoriaal, en zoals je bijvoorbeeld op YouTube kunt zien, zijn ze berucht omdat ze behoorlijk agressief worden tegenover mensen die hun nesten in de lente te dicht naderen - een gedrag dat Australische fietsers en hardlopers heeft geïnspireerd om precieze locaties in kaart te brengen waar dergelijke aanvallen plaatsvinden (dwz; MagpieAlert 2017).

Dr. Benjamin Asthon en een van zijn studieonderwerpen, een wilde West-Australische ekster (Gymnorhina tibicen dorsalis). (Credit: University of Western Australia.)

“De eksters boden een unieke kans om deze hypothese te onderzoeken, omdat (1) ze in groepen leven die in grootte variëren van 3-15 individuen, (2) ze heel goed gewend zijn [aan mensen], dus we konden ze presenteren met de cognitieve taken, en (3) we volgen de onderzoekspopulatie al meer dan 5 jaar, zodat we verschillende aspecten van de levensgeschiedenis van de eksters kunnen opnemen in analyses, ”zei Dr. Ashton in e-mail. "[Voorbeeld] we registreren hun fokactiviteit, foerageerefficiëntie en we wegen ze ook."

Om bij dit project te helpen, stelde Dr. Ashton een team van medewerkers, zijn promovendi (Mandy Ridley en Alex Thornton) en zijn veldassistent (Emily Edwards) samen en samen testten ze de cognitieve prestaties van wilde eksters wanneer ze werden geconfronteerd met een puzzelstukje aas met een klein stukje mozzarella kaas. Al deze vogels leven in de buitenwijken van de hoofdstad van West-Australië, Perth. Dr. Ashton en zijn medewerkers maten en analyseerden individuele cognitieve prestaties bij 56 wilde vogels (21 waren jonge dieren) uit 14 groepen, variërend in grootte van 3 tot 12 individuen, met behulp van vier verschillende taken die waren ontworpen om hun cognitieve processen, inclusief hun ruimtelijk geheugen, te meten. Elke testvogel was tijdelijk geïsoleerd van zijn sociale groep, zodat geen van zijn collega's kon leren door de trainingssessie van de studievogel te observeren.

Volwassen mannetje (let op de sneeuwwitte nek en rug) West-Australische ekster (Gymnorhina tibicen dorsalis) werkt aan het vinden van kaas verborgen in een houten puzzelspeelgoed met een 'foerageerrooster'. (Dankbetuiging: Benjamin Asthon.)

Zoals de hypothese van sociale intelligentie voorspelt, ontdekten Dr. Ashton en zijn medewerkers dat de groepsgrootte de sterkste voorspeller was van cognitieve prestaties van volwassenen bij alle vier de taken. Deze taken omvatten een zelfbeheersingstaak waarbij de ekster niet kon kauwen op het stukje kaas in een transparante cilinder, maar in plaats daarvan alleen toegang kon krijgen tot de kaas vanaf het open uiteinde van de cilinder, dat van de testvogel af stond. Een andere test omvatte het leren van de proefpersoon om een ​​bepaalde kleur te associëren als een signaal dat een verborgen stuk kaas in een container met diezelfde kleur te vinden was, en een geheugentest waarbij kaas werd gevonden die verborgen was in een van de acht putten in een houten “foerageren” raster ”puzzelspeelgoed.

Volwassen en jonge vogels werden herhaaldelijk getest en de resultaten waren eenduidig: vogels die in grotere groepen leefden, beheersten de taken sneller dan vogels die in kleinere groepen leefden.

"Onze resultaten suggereren dat de sociale omgeving een sleutelrol speelt bij de ontwikkeling van cognitie", zei Dr. Ashton. "Het is niet puur een genetisch iets, er moet een bepaalde omgevingsfactor in het spel zijn."

Deze studies toonden ook aan dat deze relatie tussen groepsgrootte en intelligentie al vroeg ontstond - al 200 dagen nadat de jonge vogels waren gevlucht.

Ondanks deze bevindingen is er een tegenstrijdige hypothese die stelt dat de 'collectieve wijsheid' van een groep de domme keuzes van een individu kan compenseren. Omdat hersenen erg duur en energetisch veeleisende organen zijn om te maken en te onderhouden, is dit idee logisch, en een recente studie vond kleinere hersengroottes bij spechtsoorten die in grotere langdurige sociale groepen leven (ref).

Deze studies roepen vragen op over de verschillen tussen de levensgeschiedenis van Australische eksters en spechten die deze tegenstrijdige bevindingen kunnen veroorzaken: ontwikkelt intelligentie zich als gevolg van het aantal relaties dat een individu heeft binnen een stabiele sociale groep? Wat gebeurt er met intelligentie als de sociale groep onstabiel is? Zijn gunstige relaties of antagonistische relaties invloedrijker bij het ontwikkelen en koesteren van intelligentie?

Een andere intrigerende bevinding in het onderzoek van Dr. Ashton is dat intelligentie sterk verbonden is met reproductief succes bij vrouwen - intelligentere vrouwen vluchtten meer kuikens, hoewel Dr. Ashton en zijn medewerkers niet zeker weten waarom.

"Het kan zijn dat slimmere vrouwtjes beter zijn in het verdedigen van hun kuikens of hun jongen, wat het reproductieve succes vergroot", speculeerde dr. Ashton. 'Of misschien voeren ze voedsel van betere kwaliteit [aan hun kuikens].'

"[Onze resultaten] suggereren ook een positieve relatie tussen cognitieve prestaties van vrouwen en reproductief succes, wat aangeeft dat er een mogelijkheid is voor natuurlijke selectie om te reageren op cognitie," zei Dr. Ashton. “Samen ondersteunen deze resultaten het idee dat de sociale omgeving een belangrijke rol speelt in cognitieve evolutie.”

Om enkele van deze vragen te onderzoeken, onderzoekt Dr. Ashton al de precieze redenen waarom "slimmere" vrouwen meer reproductief succes hebben.

Bron:

Benjamin J. Ashton, Amanda R. Ridley, Emily K. Edwards en Alex Thornton (2017). Cognitieve prestaties zijn gekoppeld aan groepsgrootte en beïnvloeden de conditie bij Australische eksters, Nature | doi: 10.1038 / nature25503

Ook geciteerd:

Natalia Fedorova, Cara L. Evans en Richard W. Byrne (2017). Leven in stabiele sociale groepen wordt geassocieerd met verminderde hersengrootte bij spechten (Picidae), Biology Letters | doi: 10.1098 / rsbl.2017.0008

Oorspronkelijk gepubliceerd op Forbes op 9 februari 2018.