De uitdaging om geluk te definiëren

'Geluk is geen staat zoals Vermont', zei Abraham Maslow. Of misschien wel, maar soms zitten we vast in New Jersey.

Pixabay / AbsolutVision

Geluk is een onontkoombaar, maar vaag concept waarvan de betekenis per persoon verschilt en in de loop van de tijd zelfs is veranderd door culturele evolutie en maatschappelijke verschuivingen. Dat is geen definitie. Het is een verzameling feiten die helpen illustreren hoe dubbelzinnig en ongrijpbaar elke definitie is.

In mijn onlangs begonnen jaarlange verkenning van de aard van geluk, wat eraan bijdraagt ​​en het menselijke verlangen om het te bereiken, lijkt een definitie van de term nuttig, zo niet essentieel. Dus om te beginnen heb ik wat wetenschappelijke gedachten verzameld en definities gegeven om een ​​basis te vormen om op zijn minst te beginnen met de voorbereidingen om over de vraag na te denken.

(Dit artikel biedt geen uitsluitsel, noch gaat het in op hoe en of geluk kan worden bereikt. We hebben een jaar om aan dat alles te werken.)

Lang en kort

Psychologen zijn de eersten die toegeven dat het woord 'geluk' dubbelzinnig is. Ze geven de voorkeur aan termen als 'subjectief welzijn' of 'tevredenheid met het leven'. Dat zijn ongetwijfeld belangrijke onderzoekstermen, maar het zijn synoniemen, geen definities.

Ondertussen biedt mijn grote 10-pond analoge Random House-woordenboek een definitie van geluk dat tegelijkertijd overdreven beknopt en belachelijk breed is: geluk; genoegen; tevredenheid; vreugde. Zoals de betekenissen gaan, is dat de definitie van dubbelzinnig.

Een vaak aangehaalde moderne definitie komt van Sonja Lyubomirsky, een psychologieonderzoeker en auteur van "The How of Happiness". Ze zegt dat geluk 'de ervaring van vreugde, tevredenheid of positief welzijn is, gecombineerd met het gevoel dat iemands leven goed, zinvol en de moeite waard is'.

Dat is best goed, maar een beetje lang naar mijn smaak en niet zo gedenkwaardig.

'Geluk is een toestand van activiteit', zei Aristoteles. Ik vind dat erg leuk. Ik ken mensen die gelukkig lijken zolang ze het druk hebben. En die zes woorden bevatten op de een of andere manier veel om over na te denken. Maar Aristoteles kon daar gewoon niet stoppen. Hij moest er een hel van maken: "Geluk is de zin en het doel van het leven, het hele doel en het einde van het menselijk bestaan."

Dat is heel ambitieus! Zoals proberen een velddoel van 70 meter te schoppen om de grote wedstrijd te winnen.

Wat geluk niet is

Taalkundigen definiëren dingen graag door wat ze niet zijn. Dergelijke semantiek kan nuttig zijn. Voorbeeld:

"Levend" en "dood" hebben totaal tegengestelde betekenissen. 'Het een of het ander kan van toepassing zijn in een bepaalde situatie, maar nooit in beide', schreven George Miller en Philip Johnson-Laird in een prachtig boek uit het pre-Amazon-tijdperk: 'Language & Perception' (Harvard University Press, 1976). "Tafel" en "kleed" sluiten elkaar wederzijds uit, benadrukten de auteurs, "ook al vertonen ze niet dezelfde mate van tegenstand."

Sta me toe om hun logica uit te breiden tot een onderwerp dat ze niet behandelden:

Geluk sluit elkaar wederzijds uit van zijn antoniemen, ongelukkig zijn of verdriet, en misschien zelfs van zijn aartsvijanden, depressie en angst - op een bepaald moment. Maar door de vloeibaarheid in de menselijke conditie kunnen al deze in een bepaalde langere periode naast elkaar bestaan. Wie van de gelukkige is niet soms verdrietig, depressief of angstig?

"Voor velen is geluk een zeldzame metgezel vanwege de concurrerende invloeden van angst en depressie", schreven Morten Kringelbach en Kent Berridge in 2010, in een paper waarin werd beschreven hoe wetenschappers geluk zouden moeten definiëren en bestuderen.

Hier is een interessante gerelateerde vraag: is geluk echt synoniem met zijn synoniemen? Merriam-Webster somt deze synoniemen op: zaligheid, gelukzaligheid, gelukzaligheid, gelukzaligheid, geluk, vreugde, vreugde, warme fuzzies (serieus, het zit erin).

Over definities gesproken, de American Psychological Association heeft een definitie van depressie in twee alinea's, maar de definitie van geluk is kort: een emotie van vreugde, blijdschap, tevredenheid en welzijn.

Evenzo heeft de American Psychiatric Association een heel gedetailleerde definitie en uitleg van depressie. Het heeft geen formele definitie van geluk. Laat me ze helpen. Als ik de depressiedefinitie van deze organisatie op zijn kop zou zetten en enkele van de 'stoornis'-delen zou verwijderen, zou de definitie voor geluk als volgt kunnen luiden:

Geluk is een ongebruikelijke aandoening die een positieve invloed heeft op hoe je je voelt, hoe je denkt en hoe je handelt. Het wist gevoelens van verdriet en / of verlies van interesse in activiteiten die ooit genoten werden. Het kan verschillende emotionele en fysieke problemen voorkomen en kan het vermogen van een persoon om op het werk en thuis te functioneren vergroten.

Veranderende definitie

Zoals een typische tiener tegen Aristoteles zou zeggen: 'De tijden zijn veranderd'. En dat geldt ook voor de definitie van geluk.

Een studie uit 2013 onder leiding van Shigehiro Oishi aan de Universiteit van Virginia analyseerde de woordenboekdefinities van Webster voor geluk van 1850 tot heden, en toespraken van de presidentiële staat van de Unie die teruggaan tot 1790, plus algemene verschijningen van de uitdrukkingen "gelukkige natie" versus "gelukkige" persoon ”die teruggaat tot 1800. De conclusie:

"In culturen en tijden werd geluk het vaakst gedefinieerd als geluk en gunstige externe omstandigheden", schreven Oishi en collega's in het Bulletin Persoonlijkheid en Sociale Psychologie. "In het Amerikaans-Engels werd deze definitie echter vervangen door definities die waren gericht op gunstige interne gevoelstoestanden."

(Denk aan geluk; plezier; tevredenheid; vreugde?)

In een slimme studie van psycholoog Sandie McHugh bleken de percepties van geluk te zijn veranderd tussen 1938 en 2014. McHugh herschreef een kleine studie in de stad Bolton, waar mensen in 1938 werd gevraagd om geluk te definiëren. Toen, veiligheid, kennis en religie waren de drie belangrijkste aspecten van geluk. In 2014 stonden goede humor, ontspanning en veiligheid bovenaan de lijst.

Anders Denken

Sommige grote denkers meden het hele concept van het definiëren van geluk. 'Wat betekent' gelukkig '? Geluk is geen staat zoals Vermont ', zei Abraham Maslow, hij van piramidefaam. Ik zou zeggen: misschien is geluk een staat, zoals Vermont, maar soms zitten we vast in New Jersey.

Hier is een handige zijaanzicht van Mahatma Gandhi: "Geluk is wanneer wat je denkt, wat je zegt en wat je doet in harmonie is." Minder een definitie dan een filosofische roeping, maar het is niet slecht.

Ten slotte nam Einstein een veel minder filosofisch standpunt in: 'Een tafel, een stoel, een schaal met fruit en een viool; wat heeft een man nog meer nodig om gelukkig te zijn? '

Misschien is de belangrijkste vraag die ik zou moeten stellen deze: wat is jouw definitie van geluk?

UPDATE 30 december 2020: na een jaar breder kijken naar geluk en welzijn, en met behulp van een enquête, weet ik nu iets meer dan op 1 januari 2019. De resultaten zijn hier.