Apollo 11 bracht mensen voor het eerst in 1969 op het oppervlak van de maan. Hier is Buzz Aldrin te zien die het Solar Wind-experiment opzette als onderdeel van Apollo 11, waarbij Neil Armstrong de foto maakte. (NASA / APOLLO 11)

Hoe was het toen de menselijke beschaving haar hoogtepunt bereikte?

De afgelopen 300.000 jaar gebeuren in een oogwenk, maar het betekent alles voor de mensheid.

De geschiedenis van de mensheid was allesbehalve onvermijdelijk. Hoewel het universum de voorwaarden en ingrediënten creëerde die ons bestaan ​​mogelijk maakten, was het slechts een reeks onwaarschijnlijke gebeurtenissen die zich ontvouwden en die ons specifiek veroorzaakten. Als zelfs maar een van de talloze uitkomsten anders was geweest, zou onze soort misschien nooit op planeet Aarde zijn geëvolueerd.

Maar 300.000 jaar geleden leefden Homo sapiens in Afrika, geëvolueerd uit onze gedeelde gemeenschappelijke voorouders. Bijna al die tijd leefden we samen met andere mensachtigen zoals Homo Erectus en Neanderthalers, waarbij we allemaal gebruik maakten van vuur, gereedschap, kleding, taal en kunstmatig gebouwde schuilplaatsen. Van een primitieve staat van jager-verzamelaar tot de technologisch geavanceerde moderne wereld, hier is de laatste fase in het verhaal van ons: hoe de menselijke beschaving zich ontwikkelde.

Deze reconstructie van de omgeving van het midden-paleolithicum dateert van ongeveer 80.000 jaar geleden en toont een Neanderthaler die leeft in wat wordt beschouwd als een typische woning uit die tijd. (Foto door Xavier ROSSI / Gamma-Rapho via Getty Images)

Hoewel de mensachtigen zich eerder over de gematigde continenten van de wereld hadden verspreid, bleven de mensen enige tijd exclusief in Afrika. 240.000 jaar geleden evolueerden de Neanderthalers, voegden zich bij de moderne mens maar ontstonden mogelijk eerst in Europa. Er is heel weinig bekend over de vroege stadia van de menselijke beschaving, behalve dat alle drie de laat overlevende hominds - mensen, Neanderthalers en de overgebleven populaties van Homo erectus - allemaal gelijktijdig leefden.

Toen, ongeveer 115.000 jaar geleden, brak de laatste ijstijd aan, waardoor de overlevende populaties gedwongen werden dichter bij de equatoriale breedtegraden te komen. Terwijl de menselijke en Neanderthaler-populaties floreerden, stierf de resterende Homo erectus-populatie rond deze tijd of kort daarvoor. Moderne mensen verlieten Afrika ook naar Europa en kwamen zo'n 40–45.000 jaar geleden aan. Korte tijd bestonden mensen en Neanderthalers naast elkaar.

Een foto gemaakt op 26 maart 2018 toont gereedschappen die worden getoond voor de Neanderthaler-tentoonstelling in het Musee de l'Homme in Parijs. Neanderthalers en mensen bestonden duizenden jaren naast elkaar in Europa, maar het uitsterven van de Neanderthalers was snel en definitief in de nasleep van hun ontmoetingen met mensen. (STEPHANE DE SAKUTIN / AFP / Getty Images)

Er zijn fossiele bewijzen van geweld en concurrentie tussen mensen en Neanderthalers, met veel primitieve wapentekens ontdekt op de skeletten van beide. Het vroegste muziekinstrument - een fluit met fluitjes, vergelijkbaar met een moderne blokfluit - dateert van 40.000 jaar geleden, waar de Neanderthalers woonden. Ook gevonden rond deze tijd, ongeveer 37.000 jaar geleden, is het vroegste voorbeeld van een gedomesticeerd hondenmonster, dat samenwoont met moderne mensen.

Neanderthalers en mensen kruisten waarschijnlijk een tijdje met elkaar, maar de concurrentie tussen soorten was hevig en meedogenloos. Tegen de tijd dat er weer een paar duizend jaar waren verstreken, waren er geen Neanderthalers meer over. Vanaf ongeveer 34.000 jaar geleden had Homo sapiens alle andere moderne mensachtigen tot uitsterven gedreven.

In de grotten van Vallon-Pont-d'Arc staan ​​veel van de oudste schilderijen: afbeeldingen van door mensen getekende dieren. Hier wordt een neushoorn afgebeeld met een grote, gebogen hoorn. De oudste afbeeldingen in deze grot zijn meer dan 30.000 jaar oud. (CHAUVET CAVE, ARDÈCHE, FRANKRIJK / PUBLIEK DOMEIN)

Als jager-verzamelaars tijdens deze ijstijd wijzen talrijke archeologische vondsten op een rijke culturele geschiedenis die nu bijna volledig verloren is gegaan.

  • 32.000 jaar geleden hebben we ons eerste bewijs geleverd van grotschilderingen, gevonden in Vallon-Pont-d'Arc in het moderne Frankrijk.
  • 28.000 jaar geleden vinden we de vroegste representatieve sculptuur: de Venus van Willendorf, gelegen in het moderne Oostenrijk.

Op dit punt begint de laatste ijstijd te eindigen, met ijs dat zich terugtrekt naar de polen en veel veranderingen optreden in het landlandschap. Terwijl het ijs begint te smelten, hoopt het water zich op, terwijl het resterende ijs als een dam fungeert om het water tegen te houden. Wanneer die ijsdammen breken, treedt er een enorme overstroming op, die de aarde transformeert, bovengrond transporteert en nieuwe paden creëert voor meren, rivieren, kale bergen en droog land.

Zo'n 15.000–17.000 jaar geleden arriveerden de eerste moderne mensen in Noord-Amerika, hetzij over de Bering-landbrug vanuit Azië of per boot vanuit Europa. Naarmate het klimaat warmer wordt en de menselijke bevolking groeit, sterft de wolharige mammoet ongeveer 12.000 jaar geleden uit in Amerika en Europa.

Rond deze tijd komt het eerste bewijs voor de landbouw naar voren: mensen planten opzettelijk zaden om hun eigen voedsel te verbouwen. Dit wordt zeer snel gevolgd door de domesticatie van kuddedieren: schapen worden 11.000 jaar geleden voor het eerst gedomesticeerd (in Irak); geiten (in Iran) en varkens (in Thailand) worden 10.000 jaar geleden gedomesticeerd, vergezeld van de laatste terugtrekking van de laatste continentale ijskappen in Europa en Noord-Amerika. De laatste ijstijd is officieel voorbij.

Dieren zoals de wolharige mammoet, die een groot deel van het paleolithische tijdperk domineerde, stierven rond het einde van de laatste ijstijd ongeveer 10–12.000 jaar geleden uit. Ongeveer 75% van de Noord-Amerikaanse megafauna stierf op dit moment uit. (CHARLES R. KNIGHT / 1915)

Samen met de domesticatie van dieren komt de menselijke beschaving in een periode die wordt gedomineerd door landbouw, hoeden en veeteelt. We gaan van voornamelijk jager-verzamelaars naar een vroege agrarische cultuur. 9.500 jaar geleden komt het eerste bewijs voor gecultiveerde tarwe en gerst naar voren in het oude Mesopotamië. Op dit moment ontstaat de eerste ommuurde stad: Jericho in Palestina, met een geschatte bevolking van 2500 mensen.

8000 jaar geleden ontstaat het eerste bewijs van aardewerk in Mesopotamië, samen met de huishoudelijke vaardigheden van spinnen en weven. In het moderne Georgië, ook 8000 jaar geleden, komt het eerste bewijs van wijnmaken naar voren. Kort daarna, ongeveer 7600 jaar geleden, stroomt het stroomgebied van wat nu de Zwarte Zee is uit de Middellandse Zee; men denkt dat dit de vloed is waarnaar wordt verwezen in mythen als de ark van Noach of de ondergang van Atlantis.

Vóór de verbinding met de Middellandse Zee was de Zwarte Zee slechts een meer, losgekoppeld van de Middellandse Zee en de oceaan. Echter, ongeveer 7.500 jaar geleden verbond de stijgende zeespiegel de Egeïsche Zee met de Zee van Marmara, waardoor een waterval ontstond die een verbinding vormde met de Zwarte Zee, waardoor het niveau steil steeg. Het is niet toevallig dat er een groot aantal mythen over overstromingen ontstaan ​​in Europese beschavingen die allemaal samenvallen met deze tijd, waaronder de mythen van Atlantis en de ark van Noach. (NASA-ILLUSTRATIES)

Inmiddels wordt 7500 jaar geleden in China gierst en rijst verbouwd.

7000 jaar geleden werd het eerste vee, gefokt uit de oude oeros, gedomesticeerd in Iran. Op dit moment overschrijdt de populatie van mensen op de planeet de grens van 5 miljoen.

Paarden zijn de volgende: ze worden ongeveer 6300 jaar geleden gedomesticeerd in het moderne Oekraïne.

Dit leidde tot de eerste grote technologische ontwikkeling in de wereld van het stenen tijdperk: de ploeg. Met gedomesticeerde grote dieren konden ze aan een groot apparaat worden getrokken dat ze konden trekken, waardoor ze het werk van veel boeren met veel schoffels in een fractie van de tijd uitvoerden. Het eerste bewijs voor ploegen verschijnt ongeveer 5.500–6.000 jaar geleden, waar de moderne Tsjechische Republiek is gevestigd.

Deze tekening toont een oude Egyptische ploeg, getrokken door ossen na hun domesticatie, maar duidelijk ouder dan de uitvinding (of toepassing) van het wiel. De ploeg was voor zover we weten de eerste grote technologische ontwikkeling in de menselijke beschaving (voor productiviteitsdoeleinden). (POPULAIRE WETENSCHAP MAANDELIJKS, VOL. 18, 1880/1881)

Vooruitgang gaat snel en snel als de menselijke bevolking explodeert.

  • 5.500 jaar geleden werd het wiel uitgevonden, onmiddellijk gebruikt in transport en aardewerk.
  • 5400 jaar geleden werd het eerste getallensysteem ontwikkeld, gevolgd door de eerste geschreven woorden en documenten: oude kwitanties voor handel.
  • 5.000 jaar geleden doken de eerste, meer complexe geschriften op - hiërogliefen in Egypte en spijkerschrift in Mesopotamië - met papyrusgeschriften die slechts een paar honderd jaar later in dezelfde langauges verschenen.
  • 4.700 jaar geleden zijn de eerste monumenten van de oudheid gebouwd: de Egyptische piramides.
De sfinx van Gizeh naast de piramides in de woestijn, Egypte. De oudste nog bestaande piramides dateren van bijna 5.000 jaar en zijn de oudste nog bestaande door mensen gemaakte monumenten. (GETTY)

Een van de belangrijkste ontwikkelingen komt de komende paar honderd jaar: de ontwikkeling van het bronswerk. Brons, een mix van koper en tin (of koper, tin en lood als je slim bent) is veel, veel moeilijker dan de tot dan toe gebruikte stenen werktuigen, en luiden twee belangrijke ontwikkelingen in: wel- uitgeruste legers en het eerste metalen geld, beide ongeveer 4.000 jaar geleden ontstaan.

Ongeveer 4000 jaar geleden werd ook het eerste voorbeeld van ijs uitgevonden: in China.

De Kahun-papyrus, de oudste medische tekst, dateert van 3800 jaar geleden en heeft als onderwerp gynaecologie: vruchtbaarheid, zwangerschap, anticonceptie, evenals ziekten en behandelingen.

En 3.500 jaar geleden, als een enorme prestatie voor de mensheid, verschijnt het eerste alfabet: North Semitic, dat opkomt in Palestina en Syrië.

Het Fenicische alfabet, een familielid van het Noord-Semitische alfabet, is een van de oudste nog bestaande alfabetten die we volledig kunnen reconstrueren. Hoewel geschriften met karaktertekens ouder zijn dan dit, zorgden de uitvinding en toepassing van het alfabet voor een enorme reeks vorderingen op het gebied van schrijven en vastleggen voor de menselijke beschaving. Alfabetten worden nu in bijna alle moderne talen gebruikt, maar er zijn nog steeds grote uitzonderingen. (LUCA / WIKIMEDIA COMMONS / PUBLIC DOMAIN)

3000 jaar geleden wordt maïs verbouwd in Amerika. Samen met rijst en tarwe zijn dit de belangrijkste landbouwgewassen die de moderne mens in de wereld voeden, aangezien onze bevolking de grens van 50 miljoen overschrijdt. Rond deze tijd wordt verondersteld dat de gebeurtenissen van de Trojaanse oorlog, die 200-300 jaar later in Homerus Ilias en Odyssey herdacht worden, hebben plaatsgevonden.

2700 jaar geleden begint het ijzertijdperk, met beschavingen uit de bronstijd die hun schilden in tweeën zien te splitsen door ijzeren zwaarden.

2.600 jaar geleden bereikte de Griekse beschaving haar hoogtepunt en bracht haar karakteristieke democratie, wetten, poëzie, toneelstukken en filosofie naar de wereld.

2200 jaar geleden is de Chinese Muur gebouwd; Met een lengte van 1.900 km is het het grootste bouwwerk dat ooit in de oudheid is gebouwd.

De Chinese Muur is in de loop van vele honderden jaren gebouwd en heeft een lengte van ongeveer 1.900 kilometer. Het is een van de grootste door mensen gebouwde bouwwerken in de geschiedenis van de beschaving en een van de meest iconische. (GETTY)

Naast onze culturele vooruitgang, ontwikkelden de menselijke cultuur en kennis zich in een spectaculair tempo. Dit bevat:

  • Euclidische meetkunde, die 2300 jaar geleden ontstond,
  • de architectonische boog die 2200 jaar geleden is ontstaan,
  • het gebruik van het telraam, dat 1900 jaar geleden voor het eerst verscheen,
  • het eerste magnetische kompas, 1700 jaar geleden ontwikkeld,
  • het eerste blokafdrukapparaat, 1200 jaar geleden ontwikkeld,
  • en het eerste explosief - buskruit - ontwikkelde zich 1000 jaar geleden.

Rijken stijgen en dalen over de hele wereld, net als verschillende religies. Wetenschappelijke vooruitgang begint zich voor te doen en transformeert ons begrip van het heelal van een geocentrische naar een heliocentrische minder dan 500 jaar geleden.

Een van de grote puzzels van de jaren 1500 was hoe planeten zich schijnbaar retrograde bewogen. Dit kan worden verklaard door het geocentrische model (L) van Ptolemaeus, of door het heliocentrische model (R) van Copernicus. Het verkrijgen van de details tot willekeurige precisie was echter iets dat theoretische vooruitgang vereiste in ons begrip van de regels die ten grondslag liggen aan de waargenomen verschijnselen, wat leidde tot de wetten van Kepler en uiteindelijk Newton's theorie van universele zwaartekracht. (ETHAN SIEGEL / BEYOND THE GALAXY)

Slechts 360 jaar geleden overschrijdt de wereldbevolking van mensen de grens van 500 miljoen. De moderne wetenschap begint te komen, met Newton die 330 jaar geleden zijn grote Principia voltooide, gevolgd door Linnaeus die organismen 280 jaar geleden catalogiseerde in geslachts- en soortclassificaties. De belangrijkste uitvinding van die tijd is de stoommachine en aangedreven machines, die 250 jaar geleden zijn ontstaan ​​en tot de industriële revolutie hebben geleid.

De ontwikkelingen van de mensheid gaan nu in een razend tempo, waaronder:

  • 215 jaar geleden begint de fabrieksproductie van textiel, ijzer en staal.
  • 190 jaar geleden zijn de eerste spoorlijnen aangelegd.
  • 180 jaar geleden is de analytische engine van Charles Babbage ontwikkeld, die de weg vrijmaakt voor moderne computers.
  • 155 jaar geleden werd de eerste verbrandingsmotor gebouwd, die naar de auto leidde.
  • 140 jaar geleden zijn de telefoon en de elektrische gloeilamp uitgevonden.
  • 110 jaar geleden werden de relativiteitstheorieën ontwikkeld (eerst speciaal in 1905, daarna algemeen in 1915).
  • 90 jaar geleden is het eerste antibioticum geïsoleerd.
  • 75 jaar geleden hebben mensen het atoom met succes gesplitst, wat heeft geleid tot het atoomtijdperk, de atoombom en de technologische revolutie van onze moderne wereld.
De grootste door de mens veroorzaakte explosie die ooit op aarde heeft plaatsgevonden, was de tsaarbom van de Sovjet-Unie, die in 1961 tot ontploffing is gebracht. Een nucleaire oorlog en de daaropvolgende schade aan het milieu is een mogelijke manier waarop de mensheid tot een einde kan komen. Maar zelfs als alle kernwapens op aarde tegelijk zouden worden ontploft, zou de planeet zelf intact blijven, wat de veerkracht van de aarde aantoont, maar de zwakheid van de menselijke beschaving. (1961 TSAR BOMBA EXPLOSIE; FLICKR / ANDY ZEIGERT)

In de afgelopen 70 jaar hebben zich een hele reeks ontwikkelingen voorgedaan die onze wereld fundamenteel hebben getransformeerd. Onze bevolking bereikte de 5 miljard in 1986 en bedraagt ​​vandaag 7,4 miljard. De structuur van DNA werd gevonden in de jaren 1950 en sindsdien is het menselijk genoom gesequenced, wat heeft geleid tot een revolutie in ons begrip van genetica en biologie. We hebben geavanceerde, levende zoogdieren gekloond.

We zijn de ruimte binnengegaan, astronauten op de maan geland en ruimtevaartuigen het zonnestelsel uit gestuurd. We hebben het klimaat van onze planeet veranderd en blijven dat doen, maar zijn ons bewust geworden van onze impact op de planeet.

Het verste beeld van de aarde dat ooit is gemaakt, is dit: op 14 februari 1990 door het Voyager 1-ruimtevaartuig. Het is over de hele wereld bekend geworden als de 'lichtblauwe stip'-foto. In 2012 verlieten de eerste van de Voyager-ruimtevaartuigen het zonnestelsel; Voyagers 1 en 2 zijn de twee verste objecten op aarde die ooit door mensen zijn gemaakt. (NASA / VOYAGER 1)

Vandaag, 13,8 miljard jaar nadat het allemaal begon, zijn we de meest intelligente bekende wezens die ooit dit universum hebben genadig. We hebben de kosmische geschiedenis van ons ontdekt en brengen ons op een cruciaal punt in de menselijke geschiedenis. De volgende stappen voor de mensheid zijn allemaal aan ons. Zal dit het begin van het einde zijn voor de mensheid? Of gaan we de uitdagingen van de moderne wereld aan? De menselijke beschaving en de toekomst van planeet Aarde staan ​​op het spel.

Verder lezen over hoe het universum eruitzag toen:

  • Hoe was het toen het heelal aan het opblazen was?
  • Hoe was het toen de oerknal begon?
  • Hoe was het toen het heelal op zijn heetst was?
  • Hoe was het toen het heelal voor het eerst meer materie creëerde dan antimaterie?
  • Hoe was het toen de Higgs massa aan het universum gaven?
  • Hoe was het toen we voor het eerst protonen en neutronen maakten?
  • Hoe was het toen we de laatste van onze antimaterie verloren?
  • Hoe was het toen het heelal zijn eerste elementen maakte?
  • Hoe was het toen het heelal voor het eerst atomen maakte?
  • Hoe was het toen er geen sterren in het heelal waren?
  • Hoe was het toen de eerste sterren het heelal begonnen te verlichten?
  • Hoe was het toen de eerste sterren stierven?
  • Hoe was het toen het heelal zijn tweede generatie sterren maakte?
  • Hoe was het toen het heelal de allereerste sterrenstelsels maakte?
  • Hoe was het toen sterrenlicht voor het eerst door de neutrale atomen van het universum brak?
  • Hoe was het toen de eerste superzware zwarte gaten ontstonden?
  • Hoe was het toen het leven in het universum voor het eerst mogelijk werd?
  • Hoe was het toen sterrenstelsels de meeste sterren vormden?
  • Hoe was het toen de eerste bewoonbare planeten werden gevormd?
  • Hoe was het toen het kosmische web vorm kreeg?
  • Hoe was het toen de Melkweg vorm kreeg?
  • Hoe was het toen donkere energie voor het eerst het universum overnam?
  • Hoe was het toen ons zonnestelsel voor het eerst werd gevormd?
  • Hoe was het toen planeet Aarde vorm kreeg?
  • Hoe was het toen het leven op aarde begon?
  • Hoe was het toen Venus en Mars onbewoonbare planeten werden?
  • Hoe was het toen zuurstof verscheen en bijna al het leven op aarde vermoordde?
  • Hoe was het toen de complexiteit van het leven explodeerde?
  • Hoe was het toen zoogdieren evolueerden en bekendheid kregen?
  • Hoe was het toen de eerste mensen op aarde opkwamen?

Starts With A Bang staat nu op Forbes en is opnieuw gepubliceerd op Medium dankzij onze Patreon-supporters. Ethan heeft twee boeken geschreven, Beyond The Galaxy en Treknology: The Science of Star Trek from Tricorders to Warp Drive.